FAQ

¿Dónde?

Cerro Ballena está a lo largo de la Carretera Panamericana, al norte de la ciudad de Caldera, en la Región de Atacama, Chile. El sitio se encuentra en el extremo sur del Desierto de Atacama, sino que está a unos 30 minutos en coche al norte del aeropuerto de Copiapó, y alrededor de una hora al norte de Copiapó, donde los famosos 33 mineros fueron rescatados de la tierra en 2010.

¿Cómo se descubrió el sitio?

La localidad está en un corte de carretera y por mucho tiempo se ha conocido como una localidad fosilífera. El sitio ganó su nombre, Cerro Ballena, a partir de uno o dos huesos de ballenas observadas a lo largo de las paredes del corte. A partir de 2010, Sacyr Chile SA, una empresa de construcción, amplió el corte para construir otro carril de la carretera, revelando poco a poco la extensión de los fósiles en Cerro Ballena. A finales de 2011, un equipo de paleontólogos de Chile y el Smithsonian, junto con los miembros del personal de digitalización 3D del Smithsonian, corrió al lugar para documentar lo que quedaba. En 2012, la revista Smithsonian publicó un breve artículo sobre cómo la tecnología 3D proporciona una solución fundamental para los problemas científicos en Cerro Ballena.

¿Lo que se descubrió?

Nuestro equipo documentó los restos de diez (10) diferentes tipos de vertebrados marinos de Cerro Ballena, incluyendo peces picudos, focas, osos perezosos acuáticos, y varias especies de ballenas. Los esqueletos de más de 40 individuos de ballenas barbadas grandes dominan el sitio. También documentamos los restos de un cachalote y la ballena-morsa extinta (Odobenocetops), las cuales antes eran sólo conocidas de el Perú. Una de los tres focas fósiles descubiertas también es nueva para la ciencia, y se describirá en detalle en un trabajo futuro. Nuestro equipo también descubrió que todos estos vertebrados marinos se conservan en cuatro capas diferentes en el sitio. El entorno de Cerro Ballena era una planicie de mareas, y estimamos que la cantidad total de sedimentos (aproximadamente 9 metros de espesor) se acumularon en el sitio entre 10-16,000 años.

¿Cómo todos estos fósiles llegan al sitio?

Los esqueletos de las ballenas fósiles y otros vertebrados marinos se conservaron en cuatro horizontes diferenciados, lo que indica una causa subyacente repetida, pero similar. La orientación y la condición de sus esqueletos apuntan a la muerte en el mar, antes del entierro en una planicie de marea. En el mundo actual, las toxinas de floraciones de algas nocivas (FAN) son la única explicación de varamientos masivos repetidas que incluyen una amplia variedad de grandes animales marinos. HAB son comunes a lo largo de las costas de los continentes, y se han mejorado por la escorrentía estacional de la tierra, especialmente de hierro que se erosiona en los ríos y fluye hacia el océano. Debido a que los Andes de América del Sur son algunas de las montañas más ricas en hierro en el mundo, la escorrentía que se ha producido a lo largo de la costa occidental de América del Sur por unos 20 millones de años, ha proporcionado durante mucho tiempo las condiciones ideales para la formación de FAN.

Sostenemos que, a finales del Mioceno, las toxinas generadas por las FAN envenenaros muchos vertebrados de alta mar cerca de Cerro Ballena través de la ingestión de presas contaminadas y / o inhalación de las toxinas, causando la muerte relativamente rápida en el mar. Sus cadáveres luego flotaron hacia la costa, donde fueron depositados en una planicie de marea por las olas. Una vez atrapados en la zona intermareal, los animales muertos o moribundos fueron protegidos de carroñeros marinos y por la ausencia de carroñeros terrestres grandes en América del Sur en este momento. Con el tiempo, los cadáveres fueron enterrados por la arena. Debido a que hay cuatro capas en Cerro Ballena, esta vía de mar a tierra ocurrió en cuatro ocasiones diferentes durante el transcurso de 10-16,000 años en la misma zona.

¿Qué edad tiene el sitio?

Los sedimentos en Cerro Ballena son muy similares a otros cerca de Caldera que pertenecen a la Formación Bahía Inglesa. Estos sedimentos fueron una vez el fondo del mar, y en el transcurso de millones de años de actividad geológica, fueron empujados hacia el árido desierto costero. Estimamos una edad para el sitio de entre 6-9 millones de años. Esto lo logramos mediante la correlación de fósiles índices (especies específicas de los dientes de tiburón fósil y perezosos acuáticos extintos) con sitios en el sur de Perú que preservan especies idénticas dentro de rocas con edades geológicas conocidas. Esta edad, entre 6-9 millones de años, lo sitúa en el Mioceno tardío, el cual fue millones de años antes que los humanos llegaran a América del Sur.

¿Por qué es esto importante?

  • Cerro Ballena es el sitio más denso de ballenas fósiles individuales y otros mamíferos marinos extintos en el mundo entero. De esta manera, es similar a Rancho La Brea o al Monumento Nacional Dinosaurio en los Estados Unidos.
  • Este es el primer ejemplo definitivo de repetición de varamientos masivos de mamíferos marinos en el registro fósil.
  • Cerro Ballena conserva depredadores marinos que son familiares en la actualidad, incluyendo ballenas grandes, focas y peces picudos. Sin embargo, también preserva mamíferos marinos completamente extinguidos y extraños, entre ellos ballenas-morsa y osos perezosos acuáticos. De esta manera, el sitio nos provee una increíble ventana a los antiguos ecosistemas marinos a lo largo de la costa de América del Sur.
  • Conjuntos de muerte masiva catastróficas son raros en el registro fósil, y es muy difícil encontrar prueba tangible para su causa. Argumentamos que las toxinas de floraciones de algas nocivas mataron a los animales marinos en Cerro Ballena. Este argumento viene de varias líneas de evidencia en el lugar, y los ejemplos modernos de este tipo de varamientos en masa, con causas similares.
  • La tecnología 3D proporciona una solución sensible al tiempo, para documentar los fósiles en el sitio antes de que se pierdan datos clave. Ahora, cualquier persona con una conexión a Internet puede volver al sitio de forma digital, y ver qué tipo de información tomaron los paleontólogos de Chile y del Smithsonian.

¿Que está ocurriendo en el lugar ahora?

La ampliación de la carretera se ha completado, y el carril hacia el norte, donde muchos de estos fósiles se documentaron está pavimentado. Todos los fósiles que se encontraron entre 2010-2013 han sido trasladados a museos, ya sea en Caldera o Santiago, aunque muchos aguardan por una cuidadosa preparación. Esta enorme riqueza de fósiles, sin embargo, representa sólo una fracción del potencial en Cerro Ballena, que permanece sin excavar. Nosotros estimamos, de forma conservadora, que toda la zona conserva varios cientos de fósiles de esqueletos de mamíferos marinos, en espera de descubrimiento.